Due nuove colonie di pinguini imperatore scoperte in Antartide

La lunga marcia dei pinguini imperatore prosegue, sempre più a Sud, dove tutto l'anno è un grande inverno bianco che si può superare soltanto restando uniti. La lotta per la sopravvivenza dei pinguini imperatore dell'Antartide si sta rivelando vincente, a dispetto della rottura, nel 2010, del ghiacciaio Mertz, un distacco che ha modificato profondamente il loro habitat, portando il ghiacciaio a frantumarsi in un caos di piccoli iceberg e di ghiacci marini.

Laddove l'uomo fa fatica ad arrivare sono state scoperte due nuove colonie di pinguini imperatore. Il dottor André Ancel ed il dottor Yvon Ancel dell'Institut Pluridisciplinaire Hubert Curien di Strasburgo hanno individuato 6 mila piccoli pinguini a 250 km dalla Dumont d'Urville Station. Dal momento che ogni coppia può crescere solo un pulcino ogni anno, secondo i ricercatori ci sarebbero almeno 8.500 coppie nell'area, una popolazione tre volte superiore alle stime.

Le due nuove colonie sono state individuate all'inizio di novembre, sul mare ghiacciato che circonda i resti del ghiacciaio Mertz, da cui si è staccato un muro di ghiaccio di grandi dimensioni che misura 80 km di lunghezza, 40 km di larghezza e 300-400 m di spessore.

Secondo i biologi si tratta di due sotto-popolazioni della colonia di Mertz che, dopo il distacco del ghiacciaio, stanno cercando di insediarsi in habitat più favorevoli. Nella prima colonia si contano circa 2.000 piccoli di pinguino e nella seconda circa 4.000.

Nel corso degli ultimi tredici anni tutti i tentativi degli esploratori francesi di localizzare gli uccelli non era riuscito, a causa delle condizioni meteorologiche invernali estreme e dello scioglimento, in estate, dei ghiacciai in cui gli imperatori si riproducono. Quest'anno, grazie ad una serie di fattori ambientali e logistici favorevoli, con l'ausilio di un elicottero, i ricercatori sono riusciti ad identificare le colonie.

Foto | Courtesy of Paul Ponganis, National Science Foundation

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